[Note: this is a series of blog posts that will be released separately. Translating German text is very time consuming and requires the most delicate of patience. -JE]

Teil Eins: Der Gang Nach Canossa

„Der König, der kaum noch irgendeine Hoffnung, kaum noch irgendeinen Ausweg sah, war außerordentlich froh darüber, dass er unter irgendeiner, wenn auch noch so entehrenden Bedingung für den Augenblick dem drohenden Unheil entronnen war, und versprach bereitwilligst in allen Punkten Gehorsam . … Der König … wusste ganz genau, dass es Rettung für ihn nur gebe, wenn er sich vor dem Jahrestag vom Bann löste, …“ (Lampert von Hersfeld, Annalen zum Jahr 1076)

“The king [Heinrich IV], who barely had any hope and hardly saw a way out, was extremely glad that he escaped the impending doom from some, even when no matter how disgraceful the condition of the moment was, and willingly promised obedience in all aspects. … The king … knew exactly that for him it only gave salvation, if he broke away [as in stop defying the Pope] before the anniversary of the excommunication …” (Lampert von Hersfeld, Annals of the Year 1076)

For thousands of years, Germany and the Catholic Church have always been the two European lynchpins that have kept the rest of Europe together. Like mother, like elder daughter, the Holy Father the spiritual leader of Europe, whereas the German kings of the Erstes Reich (First Kingdom)–Das Heilige Römische Reich Deutscher Nation (the Holy Roman Kingdom of the German Nation)–were the political defenders of Europe. While this may sound hard to believe for some 21st century Catholics, but during the days of the Holy Roman Kingdom, it was not unheard of in those times to see Catholic Bishops and Archbishops possess political power in addition to their own dioceses and archdioceses. Moreover, it was also not unheard of to see both Popes and German kings fighting over which priest gets to be ordained as a bishop or archbishop in the service of the two. This event of course is referred to as the Investiture Controversy.

Pope Gregory VII, at the Lenten (Roman) Synod in the year 1075, took “the right of disposing of bishoprics in future, and relieved all lay persons of the investiture of churches” from the German kings of the time Though he was a devout member of the Church Militant, der Deutscher König Heinrich IV disregarded His Holiness, and continued to personally ordain new bishops and archbishops, meanwhile, viewing the declarations of Gregory VII as being invalid.

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„Hildebrand, nicht mehr den Papst, sondern den falschen Mönch. sogar gegen die uns von Gott verliehene königliche Gewalt zu erheben; du hast uns zu drohen gewagt, du würdest sie uns nehmen, als ob wir von dir das Königtum empfangen hätten, als ob in deiner und nicht in Gottes Hand Königs- und Kaiserherrschaft lägen . … Auch mich, der ich … zum König gesalbt worden bin, hast du angetastet, mich, von dem die Überlieferung der heiligen Väter lehrt, dass ich nur von Gott gerichtet werden darf, und versichert, dass ich wegen keines Verbrechens abgesetzt werden darf, ich wiche denn vom Glauben ab, was ferne sei. Selbst der wahre Papst, der heilige Petrus, ruft aus: Fürchtet Gott und ehret den König; du aber entehrst mich, weil du Gott, der mich eingesetzt hat, nicht fürchtest … So steige du denn, der du durch diesen Fluch und das Urteil aller unserer Bischöfe und unser eigenes verdammt bist, herab, verlasse den apostolischen Stuhl, den du dir angemaßt hast. … Steige herab, steigeherab!“ (Geschichte in Quellen. Band 2: Mittelalter, bearbeitet von Wolfgang Lautemann, München 1975, S. 298 – 300. )

Hildebrand [Pope Gregory VII], no longer is the Pope, but is the false monk, who would even object to us God-given royal authority. [Directed at Gregory VII] You have dared to threaten us; you had accepted us, as if we have received the kingdom from you, as if subject to royal and imperial domination in your hands and not in God’s. … Me, I have been anointed to the kingdom …, you have me touched, from the saying of the traditions of the holy fathers, that I just must be judged by God, and assured that I should be discontinued by no crime, except if I differ from the faith, which even God forbids … Even the true pope, St. Peter, exclaims: ‘fear God and honor the king.’ But you dishonor me, because you, who have used my God, do not fear … So you then mount up our own Hell through this curse and judgment of all our bishops; down, leave the Apostolic See, whom thou hast usurped you. … Come down, come down!” (Stories in History. Volume II: Middle Ages, edited by Wolfgang Lautemann, Munich 1975, pgs. 298 – 300.)

Once the Pope learned of this, in 1076, His Holiness excommunicated Heinrich IV, threatening that if he does not repent in the 365 days, he will be forced to abdicate the throne.

Then on the 25th of January 1077, it was during this point in time, that Heinrich IV took the most extremely humble act of penance. For three days, Heinrich stood by the gates, wearing only a type of undergarment called a “hair shirt,” fasting during those three days. Then on the fourth day, Pope Gregory VII accepted it as a penance on the part of Heinrich IV, absolving him of excommunication in the process.

Der König folgte …, hastig und unerwartet, bis zum Burgtor, näherte sich überstürzt und wehklagend, ohne vom Papst eine Antwort oder Einladung erhalten zu haben, … und bat mit starkem Klopfen dringend eingelassen zu werden. Dort verweilte er, in Wolle gekleidet und mit nackten Füßen, frierend, bis zum dritten Tag im Freien vor der Burg …; auf diese Weise…, soweit dies menschlichem Urteil zugängig ist, gehorsam, erwartete er weinend, wie es der Brauch der Büßer ist, die Gnade der christlichen Kommunion und die päpstliche Versöhnung. Der Herr Papst aber, welcher äußerst vorsichtig weder getäuscht werden noch selbst täuschen

wollte und welcher schon so oft durch so viele Versprechen des Königs so sehr getäuscht worden war, glaubte dessen Worten nur schwerlich; erst nach vielen reiflichen Unterredungen und Beratungen wurde er mit Mühe dahingebracht, dass er sich nicht mehr weigerte, ihn zumindest in die christliche Gemeinschaft aufzunehmen, wenn er unverzüglich herbeikomme und entweder selbst oder durch die von ihm zu bestimmenden Zeugen die Bedingungen des Gehorsams …, die er ihm im Interesse und zum Wohl der heiligen Kirche auferlegen würde, eidlich bestätige; ….(Bertholdchronik (2. Fassung) zum Jahr 1077; (Berthold = Mönch von Kloster Reichenau); entnommen: Robinson, Bertholds und Bernolds Chroniken, S. 129)

The king followed …, hastily and unexpectedly, to the castle gate, approached precipitately and wailing, without having received from the Pope a reply or invitation … and asked to be urgently admitted with severe palpitations. There he remained, dressed in wool and with bare feet, shivering, until the third day in the open air in front of the castle …; in this way …, as far as human judgment accessible, obedience, he awaited weeping, as is the custom of the penitent, the grace of Christian communion and the papal reconciliation. The Lord Pope but that extreme care neither deceived nor deceive themselves

wanted and which had already been so often deceived by so many promises of the king so whose words hardly believed; after several ripe union talks and consultations he was then brought with difficulty that he no longer refused, at least take him into the Christian community when he brought’ll immediately either directly or through the to be determined by witnesses the conditions of obedience … that he would impose it in the interest and for the Holy Church, under oath certify; …. (Berthold Chronicle (2nd version) for 1077; (Berthold = monk of the monastery Reichenau); removed: Robinson, Berthold and Bernolds Chronicles, pg. 129)

While the aforementioned story between Heinrich IV and Pope Gregory VII is the most commonly accepted version of events, so too do other testimonies tell a slightly different testimony on what actually happened during late January of 1077:

Sehr viel Schnee hielt das ganze Königreich vom 31. Oktober des vorigen Jahres bis zum 26. März dieses Jahres fest. Heinrich, der sogenannte König, misstraute seiner eigenen Sache und entzog sich deshalb einem allgemeinen Verhör; er begab sich heimlich gegen den Befehl des Papstes und gegen den Rat der Fürsten nach Italien und traf mit dem Papst, …, bei Canossa … zusammen. Dort entrang er ihm auch schließlich, mit Mühe, durch Vortäuschung unvergleichlicher Erniedrigung, so gut er konnte, das Zugeständnis nicht des Königtums, sondern nur der Kommunion. (Bernoldchronik zum Jahr 1077; (Bernold = Mönch, zunächst in St. Blasien, dann im Allerheiligenkloster von Schaffhausen); entnommen: Robinson, Bertholds und Bernolds Chroniken, S.303 )   

Snow pretty much kept the whole kingdom back from the 31st October of last year [1076], firmly until the 26th of March of this year [1077]. Heinrich IV, the so-called King, distrusted his own cause and therefore eluded a general interrogation; he went secretly to the command of the Pope and against the advice of the princes to Italy and he met with the Pope … in Canossa … together. And there he also finally escaped with great difficulty to him, by pretense of incomparable humiliation as best he could, not for the concession of the kingdom, but rather only for communion. (Bernard Chronicle for 1077; (Bernold = monk, first in St. Blasien, then in Allerheiligenkloster [“All Holy Monastery”] of Schaffhausen); removed: Robinson, Berthold and Bernolds chronicles, pg. 303)

Der Gang nach Canossa had an influential effect in German history. The story of a German king sacrificing his pride to redeem himself is unprecedented. In turn, it became more of an ideal that the German Protestants during the Kulturkampf sought to avoid, when they were going up against the Church in the 1870s. As Kanzler Bismarck once put it: “Nach Canossa gehen wir nicht – weder körperlich noch geistig.” (To Canossa we will not go – either physically or mentally.)

-J Enriquez

Works Cited

“Absetzung Gregors VII. Durch Heinrich IV.” Eichfelder. N.p., n.d. Web. 03 Sept. 2015.

“Conflict of Investitures.” CATHOLIC ENCYCLOPEDIA:. N.p., n.d. Web. 03 Sept. 2015.

Gierlich, Gabriele. HEINRICH IV. Kaiser, Kämpfer, Gebannter Herrschergestalt Zwischen Kaiserkrone Und Büßergewand. N.p.: Historisches Museum Der Pfalz Speyer, Summer 2006. .PDF.